The first Spanish interview with Franklin Chang-Díaz on VASIMR and electric propulsion

Thursday, October 07, 2010

Here's the transcript and a translation of the first interview on NASA y tú with Franklin Chang-DiezDíaz, the seven-time Shuttle astronaut and president of Ad Astra Rocket Company, which is developing VASIMR, the method of propulsion with which (when powered by 200MW nuclear batteries, which is the other difficulty in making it happen) journey time to Mars would only take about 40 days, and perhaps just two months or so to Ceres.

Todos los cohetes utilizan energía que viene hoy en día -- de una combustión química. Los cohetes que estamos haciendo no utilizan química, sino que utilizan electricidad. La electricidad la recogemos del sol con paneles solares que generan electricidad y calentamos el plasma en la misma forma que uno calienta su taza de café en un horno de microondas. Entonces no necesitamos la combustión química que llevan los cohetes convencionales.
All rockets use energy that comes today from chemical combustion. The rockets that we are making don't use chemicals, but use electricity. We collect energy from the sun with solar panels that generate electricity and heat the plasma in the same way that you heat your cup of coffee in a microwave oven. So we don't need chemical combustion that moves conventional rockets.
En nuestro trabajo, las ideas abundan. Hay muchas ideas. Somos físicos, somos ingenieros, somos técnicos, aquí hay de todo. Matemáticos...Entonces las ideas abundan. A veces es difícil saber cuáles ideas probar y eso es realmente lo que tenemos que hacer. Nosotros somos un equipo experimental y probamos diferentes ideas y la gran mayoría no funcionan. Generalmente, tenemos fracasos. Pero de ves en cuando, una funciona. Y al eso ocurrir, hace que podamos progresar un peldaño más en el desarrollo del motor.
In our work, ideas abound. There are a lot of ideas. We are physicists, we're engineers, technicians, we have everything here. Mathematicians...so there are a lot of ideas. Sometimes it's difficult to know which ideas to test and which we really need to do. We're an experimental group and we try different ideas, and most of them don't work. Usually, we have failures. But once in a while, one works. And when that happens, we can progress one step further in the development of the engine.
Nosotros decimos aquí, generalmente cuando...que cuando el experimento funciona perfectamente, no hemos aprendido nada. Y esa es una...tal vez una lección muy sabia en el sentido de que, como experimentalistas, generalmente las cosas no funcionan. Y cuando no funcionan es cuando aprendemos más. Mientras más fallan las cosas, más aprendemos. Y generalmente lo que hacemos cuando el experimento no funciona, lo vamos desmenuzando, lo vamos desarmando, y vamos a encontrar la razón por la cual no funcionó. Y esa razón la corregimos y probamos de nuevo. Y así seguimos, poco a poco, hasta que el experimento llega a un punto en que ya conocemos cómo funciona.
We say here that generally when an experiment functions perfectly, we haven't learned anything. And that's a...maybe a wise lesson in the sense that, as experimentalists, generally things don't work. And when they don't work is when we learn more. The more they fail, the more we learn. And usually what we do when the experiment doesn't work is we take it apart, and go to find the reason why it didn't work. And then we correct it and try again. And so we continue, bit by bit, until the experiment reaches a point in which we know how it works.
El trabajo en equipo en nuestro trabajo es completamente fundamental, crítico que trabajemos juntos en equipo. Ya tal vez la imagen del científico solitaro en su laboratorio ya no existe. Hoy en día, el trabajo es un trabajo siempre en equipo. Tenemos gente de mucho calibre que tienen conocimientos muy diversos, pero ninguno de ellos tiene las llaves del éxito en ese sentido. Todos tenemos que aglutinar nuestros conocimientos para poder conseguir el resultado que deseamos.
Working in a team in the work we do is completely fundamental, it's critical that we work together in a team. Maybe the image of a solitary scientist in the lab doesn't exist anymore. Today, work is always done in a team. There are impressive people that have diverse knowledge, but none of them have the keys to success in this regard. We all have to put our knowledge together to get the result we want.

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